Los científicos esperan restaurar la extinta tortuga de Galápagos

Científicos de las islas Galápagos de Ecuador esperan restaurar una especie de tortuga que se cree extinta desde el siglo XIX.

El Chelonoidis elephantopus vivió en la isla de Floreana y fue capturado por los marineros en gran número para la comida durante viajes largos a través del Pacífico. Se cree que la especie desapareció poco después de la célebre visita de Charles Darwin al archipiélago.

Pero un grupo de científicos internacionales que recogieron 1.700 muestras de sangre de tortugas en la isla de Isabel más al norte durante una expedición de investigación en 2012 hizo un descubrimiento sorprendente: 80 tenían rastros genéticos de las especies perdidas.

“Esta es una especie que fue considerada extinta por 160 años”, dijo Washington Tapia, uno de los científicos que estudian las tortugas, a The Associated Press. “No nos imaginábamos lo que encontraríamos”.

ADN para reproducirse

Los investigadores de la Conservación de Galápagos y el Parque Nacional de Galápagos ahora están tratando de restaurar la especie mediante la selección de 20 especímenes con mayor cantidad de la tortuga Floreana en su ADN para reproducirse.

“No vamos a tener una especie perfecta, genéticamente 100 por ciento como la que estaba en Floreana”, dijo Linda Cayot, una consultora científica de la Conservación de Galápagos. “Pero tendremos una población de tortugas con muchos de los mismos genes que el original”.

Los científicos creen que los marineros que capturaron las tortugas de Floreana para la comida las soltaron a veces en la isla de Isabel para aligerar la carga de una nave antes de cruzar el océano. Isabel Island era típicamente la última parada antes de zarpar.

Los científicos que viajaron a Isla Isabel hace cinco años no se propusieron originalmente a investigar las especies de Floreana y se sorprendieron cuando sus muestras revelaron cantidades tan altas del ADN de la tortuga extinta.

Las 20 tortugas identificadas como las que tienen las mayores cantidades de ADN de Floreana se han colocado en corrales que contienen tres hembras y dos machos cada uno con la esperanza de un día repoblar la isla con copias cercanas de las especies extintas.

Es posible revertir los efectos negativos sobre el medio ambiente

“Escuchamos acerca de las extinciones y los daños que los humanos pueden causar a una especie”, dijo el ministro de Medio Ambiente de Ecuador Tarsicio Granizo. “Pero hoy, con los resultados de esta investigación, podemos decirle al mundo que es posible revertir los efectos negativos sobre el medio ambiente. Vamos a recuperar una especie extinta”.

Jaime Chaves, profesor de biología evolutiva en la Universidad de San Francisco, en Quito, describió el estudio como un ejemplo importante de cómo los avances en la ciencia molecular pueden ayudar a reintroducir una especie pasada.

“Es muy emocionante ver el alcance de estos estudios genéticos, identificando individuos con el potencial de ser un punto de partida para la recuperación de un linaje único que se cree extinto”, dijo.

 

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